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L'événement culturel de l'été à Bruxelles!    

Une brève tentative d'histoire des Musicals

Chapitre 5 - 1866 1927 - Recherches

5.6. George M. Cohan (1/5)

Comme nous l’avons vu, lorsque George M. Cohan (1878-1942) débarque à Broadway au début des années 1900, les comédies musicales à succès les plus populaires venaient de Grande-Bretagne, et les premiers rôles masculins ne dansaient pas. Et à une époque où les Américains doutaient encore de leur propre créativité culturelle, ce qui caractérisait le mieux Cohan était son éblouissante carrière dans le Vaudeville.

George M. Cohan (1878-1942)

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George M. Cohan en 1908

Les débuts: une vraie famille

Les parents de George, Jerry Cohan (1848-1917) et Nellie Costigan Cohan (1854-1928), étaient des habitants de la Nouvelle-Angleterre d'origine irlandaise. Après s'être marié, le jeune couple a fait des tournées de Variety avec un numéro de chant et de danse. Leur premier enfant est mort alors qu’il avait moins d’un an. Ils en ont choyé exagérément les deux qui ont suivi. Josie (1874-1916) est devenue artiste auprès de ses parents, avec un numéro de «skirt dance» (forme de danse populaire en Europe et en Amérique, en particulier dans les théâtres Burlesque et de Vaudeville des années 1890, dans laquelle les danseuses manipulaient avec leurs bras de longues jupes superposées pour créer un mouvement de tissu fluide, souvent en des salles plongées dans l’ombre avec des projecteurs colorés soulignant les motifs de leurs jupes. Les jupes utilisées dans ces danses de jupes nécessitaient plus de 100 mètres de tissu). George, lui, a fait ses débuts sur scène beaucoup plus jeune: porté en scène par ses parents à 4 mois à peine. Par la suite, il a vendu des billets, joué des rôles d'enfant et joué du violon dans la fosse d’orchestre – tout et n’importe quoi pour faire partie du spectacle.

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George M. Cohan et sa soeur Josie dans les années 1890

A dix ans, George était déjà un artiste chevronné qui avait derrière lui de très nombreuses années d'expérience professionnelle! La confiance que George avait en lui était souvent perçue comme de l'arrogance. La dernière chose que les adultes voulaient, c'étaient les conseils d'un enfant, surtout si celui-ci en savait plus qu'eux.

Mais les «Quatre Cohan» étaient un vrai clan.

Comme l'a souvent avoué la mère de George: «Nous nous suffisions à nous-mêmes.»

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La famille Cohan: les «Quatre Cohan»

George a commencé à écrire des chansons dont il en a envoyé plusieurs à des éditeurs de New York. Le seul à répondre a déclaré que les chansons du garçon n'étaient pas bonnes, et lui a demandé de ne plus en envoyer. Mais George a refusé d'abandonner. Ses grands espoirs pour les débuts new-yorkais de la famille à Manhattan en 1893 à l’Union Square Theatre de Benjamin Franklin Keith ont été ruinés lorsque le directeur a exigé de présenter les «Quatre Cohan» dans des numéros séparés. George a fait une telle crise qu'il a été choisi pour le redouté numéro d’ouverture.

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Benjamin Franklin Keith en 1902

Le stage manager a signalé la colère de George au directeur Keith, ce qui a eu pour conséquence directe de placer temporairement l'adolescent sur la liste noire de tous les grands théâtres de Vaudeville. George a alors écrit des sketches pour d'autres artistes de Vaudeville et a enfin eu ses premières chansons publiées. Lorsqu’il est sorti de la liste noire, Jerry a mis au défi son turbulent fils d’écrire les sketches familiaux et de gérer leurs tournées. Cela s'est avéré une très sage décision. En l'espace de deux ans, les Cohan sont devenu l’un des numéros de Vaudeville les mieux payés: 3.000$ par semaine.

En 1896, George a vu un comique de Vaudeville l’imiter lors d'une fête. Cet acteur inconnu a improvisé une phrase dont George M. Cohan allait se servir pour le reste de sa vie. Chaque fois que le public lui manifestait son enthousiasme, George répondait: «Ma mère vous remercie, mon père vous remercie, ma sœur vous remercie, et je vous assure, je vous remercie

Lorsque l'un des théâtres de Keith a refusé un jour de payer les Cohan ce qui était garanti dans leurs contrats, George a juré que plus jamais aucun Cohan ne travaillerait pour Keith. C'était sans doute l’excuse que George recherchait pour mener sa famille hors du Vaudeville et vers le «vrai théâtre».



 Suite: "George M. Cohan - Les premières créations"   

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Histoire des musicals

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